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© Editions des Presses universitaires de Rennes - Les architectes au travail. L’institutionnalisation d’une profession, 1795-1940, Maxime Decommer.

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Autant que ses réalisations, la figure de l’architecte et son agence intriguent. Alors que la Cité de l’architecture a consacré, l'été dernier, une exposition aux clichés que véhiculent ces concepteurs, le chercheur Maxime Decommer décortique plus en profondeur les images d’Epinal dans son livre Les Architectes au travail.

Issu de la thèse de doctorat de l'auteur, l’ouvrage retrace, à travers l’analyse des lieux et des modes d’exercice, la trajectoire de la profession depuis la chute de l’Académie royale d’architecture, en 1793, jusqu’à la fondation de l’Ordre en 1940. Un corpus original dont l’impressionnante amplitude historique balaye tous les grands moments qui ont fondé la profession telle qu’on la connaît aujourd’hui. Car, au même titre que l’ouvrage de Bernard Marrey, Architecte, du maître de l’œuvre au disagneur, c’est dans ce qu’il dit en creux de l’état actuel de ce groupe et de ses acteurs que le travail d’historien appliqué de Maxime Decommer tire son intérêt. Des « agences de travaux » des Bâtiments civils créées en 1796, avant que le terme s’impose durant l’entre-deux-guerres pour désigner le lieu et la structure d’activité collective des architectes ; à la naissance des concours publics en 1860, cette « démocratie dans l’art », se réjouissait alors la Revue générale de l’architecture et des travaux publics ; en passant par la montée en puissance des associations professionnelles et la sacralisation de l’exercice libérale en 1940 : toutes les périodes sont passées en revue pour mieux éclairer l’actualité. Si l’activité des architectes fonctionne « au projet », c’est que ce regroupement temporaire de savoir-faire pour mener à bien une action se trouve au fondement de tout : c’est lui qui consacre, dès la fin du XVIIIe siècle, la naissance d’une agence de travaux par l’Etat (comme celle de l’Opéra, dirigée par Garnier). Et si l’on reproche aux architectes de trop s’adosser à l’administration centrale pour protéger leur monopole, peut-être est-ce parce qu’elle a contrôlé et organisé les moyens de conception et de production des grands bâtiments jusqu’à la fin du XIXe siècle, cumulant les mandats de maître d’œuvre et de maître d’ouvrage. La définition de l’architecte « artiste et praticien » proposée par Guadet en 1895, en opposition à la pratique commerciale des entrepreneurs, imprimera les imaginaires, masquant les compétences d’économiste, de gestionnaire de chantier et de personnel. Des savoir-faire trop rarement mis en avant aujourd’hui encore, alors que la profession y gagnerait sûrement en crédibilité.

 

  • Les architectes au travail. L’institutionnalisation d’une profession, 1795-1940, Maxime Decommer. Editions des Presses universitaires de Rennes, 408 p., 28 €.

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